[:en]The Economic Competition Authority (GVH) submitted its annual report summarizing its activities in 2019, unusually early this year, in the spring, which was approved by the Economic Committee of the Parliament on 27 May. 

The wind of change can be seen not only in the timing, but also in the fine data summarized in the report. In 2019, the GVH imposed more than HUF 8 billion in competition supervision fines, of which nearly 60 percent, ie nearly HUF 5 billion, is the amount of fines imposed for unfairly influencing consumer decisions: never before in the history of the GVH there was an example. Moreover, this amount is almost equal to the total amount of fines imposed for consumer protection infringements in the 10 years prior to 2019.

The GVH as a defender of consumer interests

In addition to the classic tasks of the competition authority, ie the prohibition of anti-competitive market conduct and the approval of mergers that are significant for competition, the GVH is also entitled to take action against unfair commercial practices aimed at consumers, if they are capable of significantly affecting competition. In addition, the trends of recent years point to the fact that consumer protection issues are increasingly a top priority for the GVH. In 2019, the Office closed 22 consumer protection cases, half of which, ie 11 cases, ended with the establishment of an infringement and the imposition of a fine. “Although this is slightly less consumer protection than the GVH closed in 2018, the cases themselves were much heavier, as evidenced by the rising level of fines.” – said dr. Anna Turi, head of the firm’s competition law team.

Targeted by tech giants

The “ Medium-Term Digital Consumer Protection Strategy”In line with its goals, in 2019, big-name digital platforms and businesses such as Facebook, PayPal, Airbnb, or Google were followed up. While in the case of Airbnb, PayPal and Google, the GVH accepted the undertakings’ commitments to supplement their incomplete information to consumers and thus did not find an infringement or impose a fine on them, Facebook was no longer so lucky. In the case of Facebook, the GVH concluded that the site could not claim to be free because consumers “pay” for the service with their data. The infringement was fined HUF 1.2 billion by the agency, which can be a warning example for operators of platforms operating on a similar principle.

Telecom companies cannot sleep well either

In addition to the above, last year the telecommunications sector also received special attention from the GVH. Due to their mostly repeated violations, Magyar Telekom, Vodafone and Telenor also became “richer” with new fines, the amount of which at the same time exceeded the sanctions applied in the case of similar behavior. In this context, undertakings must take into account that in the event of a repeated infringement, the GVH may increase the amount of the fine by 100% per infringement within the limits of the maximum fine. In the case of Magyar Telekom (in which the decision was published in January 2020, the GVH nevertheless discusses it in the 2019 report), the step-by-step determination of fines appeared as a novelty. The point is that if the company is required by the decision,

In connection with consumer reparations, it is worth noting that in 2019 the GVH approved a monetary compensation of almost HUF 600 million to be paid directly to consumers, which allows companies subject to the procedure to reduce the amount of fines, such as Magyar Telekom’s staggered fines. . Márk Kovács, the competition law expert of the office. Moreover, they may be found to be in breach of the infringement, as was the case with WizzAir’s compensation package for the ‘WizzFlex’ service.

Agreements restricting competition – cartels

According to the GVH’s summary, 16 cases were closed in 2019, which is an improvement compared to the 12 cases in 2018.

In cartel cases, the trend remains the same: most market signals relate to public procurement cartels, for which the GVH continues to promise strong action. Based on this, it is not surprising that in 2019, the highest fine for carteling was received by members of a cartel tapping hospital procurement procedures. In total, they have to pay more than 1.5 billion Fforint to the central budget, which is half of all cartel fines in 2019.

mergers

In connection with the control of mergers, the GVH’s efforts to increase efficiency and reduce administrative time are commendable. In the case of proceedings initiated on the basis of a merger notification, the GVH has 8 days to make its decision. Nevertheless, in 2019, the office decided in an average of 4 working days, in fact, 16% of cases were settled in just 1-2 working days. The institution of prenotification may also play a role in this, during which prior consultation with the authority will benefit both the parties and the authority, during which any questions from the authority may be answered before the formal notification, so that the merger can be authorized more quickly.

Options for reducing fines

As we have seen, in 2019, the GVH’s pencil was thick when it came to setting fines. However, companies have several options for reducing fines, provided that they cooperate with the GVH during the competition supervision procedure. In addition to the reparations mentioned in the scope of consumer protection activities, ie compensation for the damage caused, the following options deserve to be highlighted, which can also be applied in parallel.

‘In cartel cases, leniency applicants who facilitate the detection of an infringement may be granted full or partial immunity from fines if the conditions are met. In 2019, as in the previous year, 4 cases were closed with the help of companies submitting leniency applications, which received a total of nearly HUF 900 million in fine reductions. ” – said dr. Márk Kovács.

Participation in conciliation proceedings may give rise to a 10-30% reduction in the fine if the undertaking admits the infringement and waives certain of its procedural rights in order to close the transaction more quickly and with less resources. The companies participating in the settlement procedure had to pay a total of HUF 850 ​​million less in fines last year.

In addition to the above, in 2019 the GVH reimbursed the development of competition law compliance programs with a discount of more than HUF 300 million. It may be an attenuating circumstance if the undertaking already had such a compliance program prior to the competition supervision procedure. The compliance program developed during the competition supervision procedure can result in a slightly smaller reduction of up to 5 percent if the conditions are met.

What to expect in 2020?

According to the data available so far, the GVH’s consumer protection efforts will continue in 2020 as well. In 2019, for the first time, the competition authority conducted a market analysis specifically in the field of consumer protection, the market of digital comparison devices, the results of which were published on 12 March 2020 . As highlighted in the GVH’s announcement, the use of websites and applications that enable the comparison of different products and services generally enables consumers to make more informed decisions, increases transparency and thus also helps market competition. However, the completeness and comprehensibility of the information provided to consumers in the case of these devices is of paramount importance, in connection with which the GVH has revealed a number of potentially infringing shortcomings in the case of market participants.

The shortcomings identified during the GVH’s sector inquiries and market analyzes largely determine the direction of the GVH’s subsequent decisions. Rapid action was not lacking in this case either. On 28 April 2020, the GVH imposed the highest consumer protection fine in its history (HUF 2.5 billion) on the operator of the Booking.com website, partly using what was revealed during the 2019 market analysis. In our opinion, the series of proceedings is far from over, and further action is expected against companies that disregard the recommendations of the GVH’s market analysis.

However, despite the higher than before fines imposed in consumer protection cases, we do not expect the GVH to reduce its action in cartel cases.

As shown above, the GVH has responded to repeated infringements against consumers and by the most influential market participants, with a special focus on digital markets, by drastically increasing the amount of fines compared to previous years.

“There is a way for companies to prevent infringements by raising competition law awareness, properly training their employees and implementing effective competition law compliance programs, which the GVH usually compensates with a significant reduction in fines if the worst happens.” – suggests dr. Anna Turi is a lawyer.[:hu]A Gazdasági Versenyhivatal (GVH) idén szokatlanul korán, már tavasszal benyújtotta a 2019-es tevékenységét összegző éves beszámolóját, amelyet május 27-én az Országgyűlés gazdasági bizottsága el is fogadott. 

A változás szele nem csak az időzítésben, hanem a beszámolóban összegzett bírságadatokban is tetten érhető. A GVH 2019-ben több mint 8 milliárd forint versenyfelügyeleti bírságot szabott ki, melynek közel 60 százalékát, azaz közel 5 milliárd forintot tesz ki a fogyasztói döntések tisztességtelen befolyásolása miatt kirótt bírságok összege: ilyen magas bírságok kiszabására a fogyasztók védelmében a GVH történetében még soha nem volt példa. Sőt, ez az összeg majdnem eléri a 2019-et megelőző 10 év alatt a fogyasztóvédelmi jellegű jogsértésekért kiszabott bírságok együttes összegét.

A GVH, mint a fogyasztói érdekek védelmezője

A GVH a klasszikus versenyhatósági feladatok, azaz a versenykorlátozó piaci magatartások tilalmán és a vállalkozások verseny szempontjából jelentős fúzióinak jóváhagyásán kívül jogosult fellépni a fogyasztókat célzó tisztességtelen kereskedelmi gyakorlatok ellen is, ha azok a verseny érdemi befolyásolására is alkalmasak. Az elmúlt évek tendenciái ráadásul afelé mutatnak, hogy a fogyasztóvédelmi ügyek egyre inkább a GVH kiemelt prioritását képezik. 2019-ben 22 darab fogyasztóvédelmi ügyet zárt le a hivatal, melynek a fele, azaz 11 ügy végződött jogsértés megállapításával és bírság kiszabásával. „Bár ez valamennyivel kevesebb fogyasztóvédelmi ügy, mint amit 2018-ban lezárt a GVH, az ügyek maguk sokkal nagyobb súlyúak voltak, melyet a bírságok emelkedő mértéke is bizonyít.” – mondta el dr. Turi Anna, az iroda versenyjogi csoportjának vezetője.

Célkeresztben a tech-óriások

A 2018-ban közzétett „Középtávú digitális fogyasztóvédelmi stratégia” célkitűzéseinek megfelelően 2019-ben is olyan nagynevű digitális platformok és vállalkozások kerültek górcső alá, mint a Facebook, PayPal, Airbnb, vagy utóvizsgálat keretében a Google. Míg az Airbnb, PayPal és Google esetén a GVH elfogadta a vállalkozások kötelezettségvállalásait a fogyasztóknak nyújtott hiányos tájékoztatásuk kiegészítése kapcsán, és így velük szemben jogsértés megállapítására és bírság kiszabására sem került sor, a Facebook már nem volt ilyen szerencsés. A GVH a Facebook esetén arra a következtetésre jutott, hogy az oldal nem állíthatja azt magáról, hogy ingyenes, mivel a fogyasztók az adataikkal “fizetnek” a szolgáltatásért. A jogsértést 1,2 milliárd forint bírsággal szankcionálta a hivatal, mely intő példa lehet a hasonló elven működő platformok üzemeltetői számára.

A telekom cégek sem alhatnak nyugodtan

A fentieken túl a tavalyi évben a telekommunikációs szektor is kiemelt figyelmet kapott a GVH-tól. Többségében ismétlődő jellegű jogsértéseik miatt a Magyar Telekom, a Vodafone, és a Telenor is újabb bírsággal lett “gazdagabb”, melyek összege egyúttal többszörösen meghaladta a korábban hasonló magatartások esetén alkalmazott szankciókat. E körben a vállalkozásoknak tekintettel kell lenniük arra, hogy ismétlődő jogsértés esetén a GVH a bírság összegét jogsértésenként 100% összeggel növelheti a bírságmaximum keretein belül. A Magyar Telekom ügyében (melyben a döntés ugyan 2020 januárjában jelent meg, ennek ellenére mégis a 2019-es beszámolóban tárgyalja a GVH) újdonságként jelent meg a lépcsős bírság-meghatározás. Ennek az a lényege, hogy ha a vállalkozás a döntésben előírt, elsősorban a kárt szenvedett fogyasztók reparációját célzó kötelezettségvállalásait nem teljesíti határidőben, akkor a nem teljesített rész helyébe előre meghatározott bírság-részlet lép.

A fogyasztók reparációja kapcsán kiemelést érdemel, hogy 2019-ben közel 600 millió forint összegű, közvetlenül a fogyasztóknak fizetendő pénzbeli kompenzációt hagyott jóvá a GVH, mely teljesítésével az eljárás alá vont vállalkozások csökkenthetik a bírság összegét mint például a Magyar Telekom lépcsős bírsága kapcsán – magyarázza dr. Kovács Márk, az iroda versenyjogi szakértője.  Sőt, adott esetben a jogsértés megállapítása is mellőzhető velük szemben – ilyen volt a WizzAir “WizzFlex” szolgáltatásával kapcsolatban vállalt kompenzációs csomagja esetén.

Versenykorlátozó megállapodások – a kartellek

A GVH összesítése szerint 2019-ben 16 ügyet sikerült lezárni, mely előrelépés a 2018-as 12 ügyhöz képest.

Kartellügyekkel kapcsolatban a tendencia változatlan: a legtöbb piaci jelzés a közbeszerzési kartellekkel kapcsolatos, melyek vonatkozásában a GVH továbbra is szigorú fellépést ígér. Ez alapján nem meglepő, hogy 2019-ben a legmagasabb bírságot kartellezésért egy kórházi közbeszerzési eljárásokat megcsapoló kartell tagjai kapták. Összesen több mint 1,5 milliárt Fforintot kell(ett) befizetniük a központi költségvetésbe, mely a 2019-es összes kartellbírság felét teszi ki.

Összefonódások

A fúziók ellenőrzése kapcsán elismerést érdemel a GVH törekvése a hatékonyság növelésére és az ügyintézési idő csökkentésére. Az összefonódás-bejelentés alapján induló eljárások esetén a GVH-nak 8 napot biztosít a törvény a döntése meghozatalára. Ennek ellenére 2019-ben átlagosan 4 munkanap alatt döntött a hivatal, sőt, az ügyek 16%-át mindössze 1-2 munkanap alatt elintézték. Ebben talán szerepet játszik a prenotifikáció intézménye is, mely során a hatósággal történő előzetes egyeztetés mind a felek, mind a hatóság számára előnyökkel jár, mely során a hatóság esetleges kérdései már a hivatalos bejelentés előtt megválaszolása kerülhetnek, így az fúzió engedélyezése gyorsabban kiadható.

Lehetőségek a kiszabott bírságok csökkentésére

Mint láthattuk, 2019-ben vastagon fogott a GVH ceruzája a bírságösszegek meghatározásakor. A vállalkozásoknak azonban többféle lehetőség áll rendelkezésére a bírságok csökkentése érdekében, feltéve, hogy a versenyfelügyeleti eljárás alatt együttműködnek a GVH-val. A fogyasztóvédelmi tevékenység körében említett reparáción, azaz az okozott kár megtérítésén túl az alábbi opciók érdemelnek kiemelést, melyek egymással párhuzamosan is alkalmazhatók.

„Kartellügyekben a jogsértés feltárását elősegítő engedékenységi kérelmezők a feltételek fennállása esetén teljes vagy részleges bírságelengedésben részesülhetnek. 2019-ben a korábbi évvel egyezően 4 ügyet sikerült lezárni az engedékenységi kérelmet benyújtó vállalkozások segítségével, akik összesen közel 900 millió forint bírságkedvezményt kaptak.” – mondta el dr. Kovács Márk.

10-30%-os bírságcsökkentésre adhat alapot az egyezségi eljárásban való részvétel, ha a vállalkozás beismeri a jogsértést és lemond bizonyos eljárási jogairól a gyorsabb és kevesebb erőforrást felemésztő ügylezárás érdekében. Az egyezségi eljárásban részt vevő vállalkozásoknak összesen 850 millió forinttal kevesebb bírságot kellett megfizetniük tavaly.

A fentieken túl a GVH 2019-ben több mint 300 millió forint kedvezménnyel honorálta a versenyjogi megfelelési programok kidolgozását. Enyhítő körülmény lehet, ha a vállalkozás már a versenyfelügyeleti eljárás előtt is rendelkezett ilyen megfelelési programmal. A versenyfelügyeleti eljárás során kidolgozott megfelelési program a feltételek teljesülése esetén kicsit kisebb, akár 5 százalék bírságcsökkentést eredményezhet.

Mi várható 2020-ban?

Az eddigi rendelkezésre álló adatok szerint 2020-ban is folytatódnak a GVH fogyasztóvédelmi törekvései. 2019-ben ugyanis a versenyhatóság először folytatott piacelemzést kifejezetten fogyasztóvédelmi területen, a digitális összehasonlító eszközök piacán, melynek eredményét 2020. március 12-én publikálta. Ahogy a GVH közleményében is kiemelte, a különböző termékek, szolgáltatások összehasonlítását lehetővé tevő weboldalak, applikációk használata általában informáltabb döntéshozatalt tesz lehetővé a fogyasztók számára, növeli a transzparenciát, és így a piaci versenyt is segíti. Pont ezért azonban kiemelkedő szereppel bír ezen eszközök esetén a fogyasztóknak nyújtott tájékoztatás teljessége és érthetősége, melyekkel kapcsolatban számos, potenciálisan jogsértő hiányosságokat tárt fel a GVH a piaci szereplőknél.

A GVH ágazati vizsgálatai és piacelemzései során feltárt hiányosságok nagyban meghatározzák a GVH ezeket követő döntései irányvonalait. A gyors fellépés ez esetben sem maradt el. 2020. április 28-án a GVH története legmagasabb fogyasztóvédelmi bírságát (2,5 milliárd forint) szabta ki a Booking.com weboldal üzemeltetőjére, részben a 2019-es piacelemzés során feltártak felhasználásával. Véleményünk szerint az eljárások sorának ezzel közel sincs vége, és további fellépés várható a GVH piacelemzésében megfogalmazott ajánlásait figyelmen kívül hagyó vállalkozásokkal szemben.

A fogyasztóvédelmi ügyekben kiszabott korábbinál magasabb bírságok ellenére sem számítunk azonban a kartellügyekben való fellépés csökkenésére a GVH részéről.

Ahogy a fentiek is mutatják, a GVH a korábbi évekhez képest a bírságösszegek drasztikus növelésével, az elrettentés erejét bevetve reagált a fogyasztókkal szembeni ismétlődő, illetve a legbefolyásosabb piaci szereplők által elkövetett jogsértésekre, kiemelt figyelmet szentelve a digitális piacokra.

„A vállalkozások előtt egy út áll: a versenyjogi tudatosság növelésével, munkavállalóik megfelelő képzésével és hatékony versenyjogi megfelelési programok implementálásával megelőzni a jogsértések elkövetését, mely törekvést a GVH általában jelentős bírságcsökkentéssel is kompenzálja, ha mégis bekövetkezne a legrosszabb.” – javasolja dr. Turi Anna ügyvéd.[:]

Vélemény, hozzászólás?

Az e-mail címet nem tesszük közzé. A kötelező mezőket * karakterrel jelöltük